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Animales carnívoros; Qué comen, tipos, características y ejemplos

animal carnívoro

En este artículo vemos la nutrición de los seres vivos abordando el concepto de animales carnívoros, sus características y nutrición, tipos y clasificación, hábitats y su importancia en la biodiversidad.

Carnívoros

En las clasificaciones que se practican en el reino animal podemos encontrar según su desarrollo, por el hábitat dónde viven, por el tipo de esqueleto y cómo se alimenta los animales. Según su alimentación, pueden dividirse en tres grandes grupos; herbívoros, carnívoros u omnívoros.

Es importante conocer la nutrición de los animales porque así sabemos como crecen, se relacionan y se mueven dentro de los hábitats con otros seres vivos.

¿Qué es un animal carnívoro?

Son aquellos animales que se alimentan mayormente de tejido animal – carne, huesos, órganos -, es decir, comiendo a otros animales. En ecología se puede usar también el término zoófago.

La palabra carnívoro viene de “carnivorus”, (devorador de carne). Palabra que se compone de “caro”, que significa porción de carne y “vorus”, que puede traducirse como el que se alimenta. Un vocablo que deriva del verbo latino “vorare”, que es sinónimo de “devorar”.

Pero, no todos los carnívoros comen exclusivamente carne, ya que complementan su dieta de otras maneras. Y no todos los carnívoros son animales, ya que se pueden encontrar plantas carnívoras y hongos.

¿Qué comen los animales carnívoros?

Obtienen los nutrientes que necesitan para su subsistencia y desarrollo a través de la ingesta de carne, ya sea depredando a otros animales o comiendo carroña.

qué comen los animales carnívorosA menudo olvidamos que los animales carnívoros se alimentan de anfibios, insectos y otros invertebrados, así como de mamíferos, aves o peces. Y no todos los animales carnívoros son cazadores o depredadores, ya que algunos carnívoros son carroñeros.

Dependiendo del tipo de animales y del tipo de tejido que comen, los carnívoros se pueden clasificar en tipos, incluyendo los siguientes:

  • Avívoros: Consumen aves
  • Hematófagos: Consumen sangre
  • Insectivoros: Consumen insectos
  • Piscivores: Consumen pescado
  • Ovivores: Consumen huevos
  • Vermívoro: Consumen gusanos

No todos los carnívoros se alimentan de la misma manera. También hay diferentes tipos de carnívoros según cómo encuentren y obtengan su alimento:

cómo encuentran alimento los animales carnívoros

  • Depredadores: Un animal depredador caza la presa que va a consumir. La mayoría de los animales carnívoros matan a sus presas.

Aunque parece lógico que los depredadores suelen ser más grandes que sus presas, algunos carnívoros como los leones, los lobos, las pirañas y las hormigas son depredadores sociales, que se unen en manada para derribar a los animales más grandes.

  • Carroñeros: Los carnívoros carroñeros consumen tejido animal muerto. Encontrar carroña requiere esfuerzo y tiempo, por lo que sólo los buitres son exclusivamente carnívoros carroñeros.

La mayoría de los carroñeros combinan este método con la caza, convirtiéndose en “comederos oportunistas”, es decir, cazan si tienen que hacerlo, pero si encuentran presas disponibles, ya muertas, se aprovechan de ellas. Algunos ejemplos de estos carnívoros son; coyotes, leones, lagartijas, osos y cuervos.

El animal carnívoro cuenta con un aparato digestivo preparado para la digestión de la carne. Muchos de ellos tienen dientes para desgarrar a sus presas, aunque hay carnívoros sin piezas dentarias (como los pingüinos emperadores).

¿Qué tipos de animales carnívoros existen?

Como dijimos antes, los animales carnívoros no necesariamente comen sólo carne, a menudo, complementan su dieta con hongos, frutas, verduras, néctar u otras sustancias.

Aunque mayormente dependen del tejido animal, el carnívoro se adapta a otro tipo de dieta cuando su hábitat – incluyendo su clima y geografía – les obliga a hacerlo. Por ejemplo, a diferencia de otros osos, los osos polares son carnívoros obligados porque no hay vegetación en su hábitat.

Dependiendo de la composición de su dieta, los animales carnívoros pueden clasificarse así:

qué tipos de animales carnívoros existen
¿Qué tipos de animales carnívoros hay?
  • Carnívoros estrictos o verdaderos: Su dieta en carne es el 100% o casi. El ejemplo comentado anteriormente, el oso polar, el león, cocodrilo, etc.
  • Hipercarnívoros: Su dieta en carne consiste en más del 70%. Los ejemplos incluyen gatos, águilas, salmones, tiburones y búhos.
  • Mesocarnívoros: Su dieta en carne consiste en un 50-70%, y han desarrollado diferentes tipos de dientes para consumir diferentes tipos de materia orgánica. Ejemplos; perros, tejones, hurones, comadrejas y zorros.
  • Hipocarnívoros: Su dieta en carne consiste en menos del 30%, siendo el resto desde frutas y hongos hasta néctar. Debido a que sus dientes cumplen diferentes funciones, incluyendo la masticación de vegetales duros, sus muelas son más anchas y planas. La mayoría de estos animales hipocarnívoros se consideran omnívoros, y los ejemplos incluyen a los osos negros y a nosotros, los humanos.

¿Cuáles son las características de los animales carnívoros?

Los carnívoros para asimilar los componentes de los tejidos animales que consumen, deben desarrollar características fisiológicas, morfológicas y de conducta que contribuyen con el aprovechamiento de los tejidos animales que ingieren y por podemos diferencias por:

  • La mayor parte tiene garras afiladas y mínimo cuatro dedos en cada extremidad y caninos muy desarrollados, los molares y premolares por lo general tienen bordes cortantes.
  • Los carnívoros tienen seis incisivos y dos caninos en cada maxilar. Las únicas excepciones son la nutria marina (Enhydra lutris), la cual posee cuatro incisivos en la mandíbula y el oso bezudo (Melursus ursinus), que tiene cuatro incisivos en el maxilar.
  • En las partes bucales para algunos carnívoros, encontramos estructuras tan diversas como las partes punzantes bucales de un mosquito, el pico torcido de un flamenco, el pico corvo desgarrante de un halcón y los dientes caninos y cortantes de un coyote.
  • Sus tractos digestivos simples están adaptados para la ingestión y procesamiento de tejidos animales, en el caso de un mamífero carnívoro su tracto digestivo es simple está formado por: esófago, estómago, intestino delgado, un ciego pequeño y el intestino grueso.
  • El estómago de los mamíferos carnívoros es un tubo hueco expandido con paredes musculares que almacena y mezcla los alimentos, agregando mucus, enzimas y ácido clorhídrico para acelerar la digestión.
  • En aves carnívoras, halcones y lechuzas, la molleja es un bolsillo extensible con músculos reducidos en el que la digestión, iniciada en el estómago anterior continúa, la molleja también funciona como una barrera contra el pelo, huesos y plumas, que estas aves regurgitan y expelen por la boca en forma de bolitas.

¿Dónde viven los animales carnívoros?

Los animales carnívoros viven en todos los ambientes del planeta Tierra pero son en su mayoría terrestres, así que mayormente los veremos en los ecosistemas terrestres.

Se encuentran usualmente donde viven las especies presas, en el agua (ríos, lagos, mares y océanos), aire (desde el nivel del mar hasta grandes alturas) y tierra (sabanas, playas, bosques, selvas, ambientes áridos, desiertos, entre otros).

¿Por qué son importantes los animales carnívoros?

Los carnívoros juegan un papel importante en la regulación del tamaño de la población de las especies que son sus presas, esto afecta los equilibrios en las comunidades naturales y los ecosistemas.

El animal carnívoro regula la población de especias manteniendo un equilibro en la naturaleza

También, aquí entra en juego el concepto de cadena alimenticia que es “Las cadenas de alimento señalan quien se come a quien”.  Por ejemplo:

cadena alimenticia o cadena trófica
Ejemplo cadena alimenticia

Por ejemplo, en depredadores pasivos como las arañas que necesitan que sus presas se enreden en su red, o los organismos filtradores que extraen sus presas de un volumen de agua constante que pasa por su aparato filtrador (zooplancton, bivalvos o ballenas, entre otros).

Se identifican tres tipos de respuesta entre el tamaño de las poblaciones de presas y de depredadores:

  1. Tipo I, en donde la tasa de depredación es constante independientemente de la densidad de la presa, el número de presas tomadas por depredador se incrementa linealmente con el aumento en la densidad de la presa, Esto puede ocurrir cuando la presa no es lo suficientemente abundante como para saciar a sus depredadores.
  2. Tipo II, la tasa de depredación disminuye a medida que crece la población presa, y la tasa de depredación aumenta desde una tasa decreciente hasta el máximo nivel. Esta respuesta funcional es la más común observada en la naturaleza, La tasa de depredación per cápita se incrementa de manera desacelerada sólo hasta la tasa máxima que se logra en las densidades altas de presas.
  3. Tipo III, la tasa de depredación es baja cuando la densidad de la presa es baja y aumenta al máximo antes de decaer cuando la tasa de depredación alcanza su punto máximo, es decir, la tasa de depredación es baja al comienzo y luego aumenta de forma de S (sigmoidea) y se aproxima a su valor máximo (asíntota). En densidades bajas, la tasa de mortalidad de la presa es insignificante, pero cuando la densidad de la presa aumenta la tasa de mortalidad de la presa se incrementa de modo dependiente de la densidad.

También ocurre, cuando un depredador se concentra en una cantidad desproporcionada de alimento representada por la especie presa más abundante y le presta poca atención a las especies presas menos abundantes. Cuando la abundancia relativa de la segunda especie presa se incrementa, el depredador centra su atención en ella.

Puede señalarse en forma general, que cuando  la densidad de la presa aumenta, la tasa de crecimiento del depredador debe responder en forma positiva, puede darse una respuesta numérica en los depredadores a través de su reproducción o a través del movimiento de los depredadores hacia áreas de altas densidades de presas.

Ejemplos de animales carnívoros

  • Carnívoros mamíferos
    • Todos los felinos, como el gato doméstico, grandes félidos y mangostas entre otros.
    • Algunos cánidos, como el lobo gris. El coyote y el lobo rojo no son carnívoros estrictos. El perro doméstico se considera un carnívoro estricto, pero esta situación es debatida. Hienas y algunos otros carroñeros.
    • Algunos mustélidos, como el hurón. El oso polar (los demás osos son omnívoros). Todos los cetáceos, como las ballenas y los delfines. Algunos murciélagos.
  • Carnívoros reptiles
    • Todos los de la familia Crocodylidae, como los cocodrilos y caimanes.
    • Todas las serpientes, como las cobras, pitones y boas. Algunas tortugas, incluyendo a las tortugas marinas.
  • Carnívoros peces y anfibios
    • Sapos, ranas y salamandras en su fase adulta.
    • Todos los tiburones.
    • Los peces óseos, como la tuna y el salmón.
  • Carnívoros aves
    • Aves de presa diurnas (águilas, milanos, etc.) y nocturnas (búho lechuzas, etc.).
    • Varias aves marinas, como los pelícanos y pingüinos.
    • Todos los buitres.
  • Carnívoros invertebrados
    • Algunos crustáceos.
    • Moluscos como los pulpos, calamares y algunos gasterópodos.
    • Arañas y escorpiones.
    • Algunos insectos, como la mantis religiosa y las avispas.

Referencias artículo:

  1. Wikipedia Animales Carnívoros
  2. Begon, M; Harper, J.L. y Townsend, C.R. (xxxx) ECOLOGIA, Individuos, poblaciones y comunidades. Ediciones OMEGA. España.
  3. Smith, T.M. y Smith, R.L. (2007) Ecología, 6a Edición, Pearson Educación S.A., C/ Ribera del Loira, 28 28042 Madrid, España. 682 pp.
  4. Libro Ecología de las poblaciones animales – Autor Rabinovich, Jorge E.
  5. Libro el Reino Animal – Editorial Alfaguara de Sergío Ramírez.

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